Monyet-monyet itu melihat kami terlebih dahulu. Mereka bertujuh. Kapusin berwajah putih dengan ekor melengkung dan mata terfokus pada perahu yang mendekat. Dan mereka sudah menjadi perhatian pada saat kami meluncur dengan santai sampai berhenti di dekat pantai hijau Monkey Island yang rimbun di Panama.

Dengan wajah parut dan sedikit bungkuk, jantan alfa itu beranjak ke kanopi kapal untuk melihat lebih dekat. Lalu ia bergegas kembali ke pepohonan sesaat kemudian. Penerimaan kami secara diam-diam diberikan. Untuk beberapa saat berikutnya, kami saling belajar dalam keingintahuan yang hening.

Monkey Island Panama
Monkey Island Panama

Apakah kami dikejutkan oleh pertemuan yang begitu tulus dengan gesekan alam di tengah Terusan Panama? Benar. Tapi mungkin kami seharusnya tidak melakukannya. Kami baru saja memulai ekspedisi kayak selama dua jam di antara saluran masuk dan teluk-teluk kanal yang mengungkapkan hutan akuatik asli yang lebih mengingatkan pada Florida Everglades daripada persimpangan pelayaran dunia. Air terjun rahasia, poinsettia liar merah, toucan yang bermalas-malasan di cabang-cabang pohon bagian atas bukanlah yang kami harapkan di Terusan Panama.

Dalam banyak hal, pengalaman saya berbicara banyak tentang Panama hari ini. Seperti jalur airnya yang terkenal di dunia, negara itu sendiri penuh kejutan.

Tanah kejutan

Orang Panama sering membandingkan negara mereka dengan negara tetangga, Kosta Rika, yang melambung ke petualangan dan adegan perjalanan lingkungan selama dua dekade terakhir. Persamaannya dengan cepat terlihat. Kedua negara berbagi perbatasan dan keduanya diselimuti oleh hutan hujan lindung, yakni rumah bagi keanekaragaman ekologis yang tak tertandingi, dan penuh dengan peluang untuk petualangan di hutan, gunung, dan perairan mereka. Tapi ketika Kosta Rika telah melayani wisatawan selama bertahun-tahun, Panama baru saja memasuki permainan. Anda bisa mengatakan Panama adalah Kosta Rika tanpa turis. Setidaknya untuk sekarang.

Sejarah singkat Panama

Panama City
Panama City

Banyak orang Amerika masih menganggap Panama sebagai tanah Noriega, diktator militer yang mengendalikan negara itu dari tahun 1983 hingga 1989 dan menggunakan kekuatannya untuk menjalankan narkoba dan senjata api di seluruh Amerika Tengah. Namun, negara itu tidak lagi melakukannya. Ketika Panama mengambil alih Kanal dari A.S. pada tanggal 31 Desember 1999, pemasukan uang yang menyertainya membantu mengubah negara. Mungkin contoh terbaik adalah Panama City sendiri. Di mana saat ini puluhan pencakar langit kaca berdiri dari tepi laut dan menara di atas wilayah kolonial yang runtuh. Pembangunan ini menjadi saksi tentang identitas Panama yang muncul sebagai salah satu negara paling modern di Amerika Tengah.

Seperti kekayaan ekonomi negara itu, infrastruktur pariwisata yang berkembang juga dapat menelusuri informasi tentang awal mula hingga perpindahan Kanal. Hotel-hotel baru, pondok-pondok, dan resor banyak yang berfokus pada lingkungan. Beberapa diantaranya melayani para pelancong yang mencari kemewahan di seluruh negeri.

Penginapan di Panama

Gamboa Rainforest Resort
Gamboa Rainforest Resort

Kami menginap di Gamboa Rainforest Resort di Terusan Panama, yang berlaku untuk kedua orang. Dengan kamar mulai dari 135 USD per malam di musim hujan (April hingga Desember), Gamboa tidaklah murah. Tetapi secara mengejutkan terjangkau untuk resor dan spa bintang lima. Tarif kamar mulai dari 150 USD saat high season.

Selesai kurang dari setahun setelah pengalihan kanal ke otoritas Panama, resor seluas 340 hektar di Taman Nasional Soberana ini dipenuhi dengan peluang untuk berinteraksi dengan satwa liar. Selain wisata kayak dan Monkey Island, inti dari pengalaman ramah lingkungan di Gamboa adalah trem udaranya yang menjulang di puncak pepohonan hutan hujan dan menyediakan pemandangan hutan belantara yang indah.

Kami melihat kadal pohon raksasa, serta keluarga monyet melolong dari cabang ke cabang. Kami tidak akan memerhatikan jika hanya berjalan kaki, meskipun tur hiking juga tersedia dari resor. Hebatnya, trem itu dibangun hampir seluruhnya tanpa alat berat untuk melestarikan habitat alami yang dimaksudkan untuk dipamerkan.

Terusan Panama
Terusan Panama

Anda bisa mendapatkan yang terbaik dengan uang Anda saat di Gamboa yakni dengan salah satu paketnya yang menggabungkan akomodasi dengan wisata atau perawatan spa. Dengan harga 505 USD per orang. Pengalaman petualangan tiga malam adalah favorit kami karena itu termasuk perjalanan kayak dan hiking di sepanjang Jalur Las Cruces yang terkenal dengan pemandu naturalis yang berpengalaman.

“Untuk inilah saya hidup,” pemandu kami memberi tahu. “Satwa liar, penemuan, kehilangan diri di alam. Ini tentang semuanya.”

Tips Praktis Berlibur di Panama

Hampir segala sesuatu di Panama adalah barang murah bagi para pelancong AS. Meskipun mata uang resmi adalah Balboa, mata uang ini dikonfigurasikan agar sesuai dengan sen dolar AS untuk sen, dan uang AS diterima di mana pun di negara ini. Uang juga bernilai jauh lebih besar di Panama daripada di A.S., di mana kamar hotel bintang lima hanya diberi tarif 135 USD per malam. Bahasa Inggris juga digunakan secara luas, khususnya di Panama City.

Semua penerbangan dari AS tiba di Bandara Internasional Tocumen, 27 mil dari Panama City dan 31 mil dari Gamboa Resort. Kami memberi harga penerbangan keluar dari New York selama musim sepi dan menemukan tarif pulang pergi di bawah 400 dari American, United, dan Delta. Taksi ke hotel biayanya sekitar 35 USD.

Vaksinasi Hepatitis A diperlukan

Meskipun Panama adalah negara yang sangat modern, para pelancong Amerika tetap disarankan untuk mendapatkan vaksinasi Hepatitis A sebelum tiba. Ini adalah realitas perjalanan ke mana saja di Amerika Tengah atau Selatan.

Dua sumber online yang sangat berharga untuk merencanakan perjalanan Anda adalah PanamaInfo.com dan VisitPanama.com. Situs lain, Panama-maps.com, berguna untuk informasi cuaca terkini. Dalam pedoman cetak, kami menemukan buku pedoman Frommer Panama (edisi pertama, 2007) yang terbaik dari cetakan yang lain. Dengan sendirinya ini merupakan indikasi bahwa dunia pariwisata belum menangkap potensi Panama sebagai Kosta Rika “berikutnya”.

Pembaca reguler kolom ini mungkin terkejut bahwa kami tinggal di resort saat di Panama. Bukankah kami, orang yang secara teratur mendukung manfaat hostel dan pondok di pegunungan? Bukankah kami biasanya menulis tentang perjalanan lintas negara yang melelahkan? Cukup adil memang. Tetapi bahkan seorang musafir petualangan perlu memasang sepatu botnya sesekali. Anda dapat melakukannya di Gamboa Resort, tempat petualangan ramah lingkungan dan relaksasi kuno yang hidup berdampingan.